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天22章 国司下向(その七) [天海山河]

夕闇が辺りを覆った頃、草枕から起き上がった者がいた。
吉井修理である。
「そろそろじゃ、皆を起こし、飯を食わせろ。」
と、修理は家来に命じた。
いったい、本山勢はどこにいたのか。
それは城方が思った通り、山の端の裏に潜んでいた。
しかし本山勢がいると悟られなかった理由は、昼寝をしていたからである。
修理が握り飯を食んでいると、鵜来巣弾正がやって来た。
弾正はすこぶる機嫌が良かった。
「やれやれ、これほど痛快なことはない。」
と、弾正は頬を綻ばせながら、握り飯を口に放り込んだ。
「如何された弾正殿。」
「いやな、不思議でならぬ、不思議でならぬと思うてな。あれやこれやと無い知恵を巡らして考えたところ、ふと合点がいった。それは、この策があまりにも用意周到で、一つの落ち度、いや、あえて言うならば、石垣の隙に毛一本入らぬほどの緻密さと言うべきかな。つまり、この策は貴殿が考えたものと考えればすべてに合点が行く。」
と、弾正は手についた米粒を食み取った。
「弾正殿は誤魔化せぬか。」
「虚仮にいたすな。されど三日は貴殿に謀れたぞ。しかし残り火で飯を炊きはじめた頃には、ふとおかしいとは思うたが。それも先を見通してのことであろう。」
と、弾正は訊ねた。
すると、修理は、
「貴殿の申す通りじゃ。」
と、観念した。
「参ったものじゃ。そのうえ、敵中にて昼寝とは、そこまで知恵がまわるのならば、そなたの策じゃと申せば良いものを。わしまで謀りよって。」
と、弾正は愚痴った。
「悪かった。されど、策とはすべてが見通されては策ではなくなる。人とは不幸なものよ。謀る者が最も下手な芝居をしてしまうものじゃ。現にわしは腹のなかでほくそ笑み、声を張り上げることができなかった。もし貴殿がすべてを知っておれば、尚更、兵の皆が貴殿に合わせ、声を張り上げることがなかったであろう。」
と、修理は応えた。
「やれやれ、よくも言うたわ、敵を欺くならば、先ずは味方からとな。まっこと飯といい、昼寝といい、大胆不敵か、ふてぶてしいか。よくもまあ、昼寝をしても敵が城を出ぬ踏んだものよ。」
「三日三晩、音声を上げて城を囲めば、敵は身を強張らせて、籠り癖がつく。まして、急に兵を引けば、これも策ではないかと疑心暗鬼が生ずるもの。ゆえに、遠見して敵の行方を探し、無論見当たらねば、山蔭から煙が上がっていないかと探すであろう。」
「成る程、唐国の古に漢の将軍が匈奴を攻めた折、敗軍して撤退の最中、無数の飯炉をこしらえて敵の追っ手を防いだときく。飯の煮炊きとは戦場においてまっこと恐ろしきかな。」
「しかるに、何も見えねば、心も萎えて、敵は帰ったものと楽観したいものじゃ。」
「詰まるところ、そろそろ攻め時ということじゃな。」
と、弾正が言った。
「左様。」
と、修理は応えた。
「よし、かがり火を焚け、太鼓を鳴らせ、閧の声を上げよ。」
と、弾正は声を張り上げた。
「弾正殿、くれぐれも此度のことはいっさいがっさい貴殿と某の心のなかに仕舞い込んでくれ。」
「承知承知。」
と、弾正は応えると、馬に飛び乗り駆け出していった。

蓮池城の中では、本山勢が夜襲に現れたと知り、城兵どもが寝ぼけ眼でこれを迎え撃とうとしたが、一度落ちた士気は容易に戻るものではない。腰が砕け、手も足もおぼつかぬ有り様である。
「心萎えては闘えぬ。」
と、はるか向こうから攻め寄せる無数の炎を前にして、城を抜け出し、蓮池城はろくな戦もなく、本山勢の手に落ちた。

この知らせは河後森城を攻める源康政の耳にも届いたが、兵を出すことも間々ならず、歯軋りして、本山茂辰を恨んだ。


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